Forscher knacken Rätsel um Knochen der Gefallenen

Jahrhundertelang gab es fast keine Spur von den 20.000, die in der Schlacht von Waterloo starben. Jetzt ist klar: Ihre Knochen wurden für die Zuckergewinnung gemahlen.

Für diejenigen, die bei Waterloo gefallen sind, wurde das Versprechen eines “süßen Todes für das Land” auf perfide Weise erfüllt. Mehr als 20.000 Soldaten und ihre Pferde lagen tot auf den Feldern südlich von Brüssel, nachdem der französische Eroberer Napoleon Bonaparte im Juni 1815 seine letzte Schlacht gegen die Armeen Großbritanniens und Preußens verloren hatte. Doch die Toten fanden ihre letzte Ruhestätte nicht auf Friedhöfen, sondern in den Fabriken der europäischen Zuckerindustrie im Entstehen.

Waterloo Bone Shop

Es wurde lange angenommen, dass die Waterloo-Knochen in den 1820er Jahren ausgegraben, nach England verschifft, zu Knochenmehl verarbeitet und als Dünger auf Feldern ausgebracht wurden. Jetzt hat ein Team aus drei Historikern entscheidende Hinweise auf die Wahrheit gefunden, schreibt die “Frankfurter Allgemeine Zeitung” (FAZ). Sie hat einen Forschungsbericht, den Bernard Wilkin, Robin Schäfer und Tony Pollard am Donnerstag präsentieren wollen. Daher begann das Geschäft der Toten bei Waterloo etwa 20 Jahre nach der Schlacht.

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Seit 1834 seien illegale Ausgrabungen von Knochen in Massengräbern in den Stadtarchiven von Braine-l’Alleud und Plancenoit dokumentiert, so der Belgier Wilkin, dessen Vorfahren selbst Bauern in der Region waren. Der Bürgermeister von Braine-l’Alleuda sagte in einer Erklärung, dass die Störung der Totenruhe “mit einer Freiheitsstrafe von drei Monaten bis zu einem Jahr und einer Geldstrafe von zehn bis 200 Franken geahndet wird”. Doch es half nichts, wie weitere Entdeckungen von Forschern zeigen.

Zuckerrüben verdrängen Kartoffeln und Getreide

So zitieren die Forscher einen Artikel in „L’Indépendant“ vom 23. August 1835, in dem es heißt, dass eine Gruppe von Industriellen die Erlaubnis erhalten habe, das Schlachtfeld auszuheben, um „die Knochen der Tapferen zu entdecken, die auf dem Ehrenfeld gestorben sind und verkohlt sind der Knochen.” Der deutsche Geologe Karl von Leonhard schrieb 1830 in einem Brief über seinen Besuch auf dem Anwesen La Haye Sainte, das während der Schlacht von 400 deutschen Soldaten verteidigt wurde.

Nun fand von Leonhard „große Haufen von Pferdeknochen“ und „tiefe Gräben voller Menschen und Tiere“. Einer der Arbeiter lobte besonders die “Knochen der Garde-Grenadiere”, weil sie “pferdeschwer” seien, schrieb von Leonhard.

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Tatsächlich sei es nicht im Interesse lokaler Würdenträger gewesen, die Arbeiten einzustellen, schreiben die Forscher: Aus mindestens 1,7 Millionen Kilogramm Knochen im Land könne ein “kleines Vermögen” gemacht werden. Denn um 1833 begann der Aufstieg der Zuckerindustrie in Belgien und dem Rest Europas. Infolgedessen haben Zuckerrüben Kartoffeln und Getreide von den Feldern verdrängt, insbesondere in der Region Waterloo. Um Rüben anzubauen, mussten die Landwirte den Boden jedoch tiefer pflügen als für andere Feldfrüchte. Dabei seien sie unweigerlich auf menschliche Überreste und Massengräber gestoßen, erklären die Forscher.

“Entdeckung ist sehr wichtig”

Zuckerfabriken, die nicht nur in Belgien entstanden, hungerten nach Menschen- und Tierknochen. Zu Knochenkohle gemahlen, diente das organische Material dazu, den Zucker zu filtern und ihn zu verfärben. Ein zeitgenössischer Politiker schätzte die Notwendigkeit des Kochens auf etwa ein Drittel des produzierten Zuckers. Ein weiterer Indikator für ein lukratives Geschäft ist die Erleichterung des Außenhandels mit Tierknochen, die 1834 vom belgischen Parlament beschlossen wurde.

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Unter Historikern dürften die Entdeckungen von Wilkin, Schäfer und Pollard Begeisterung wecken. „Die Entdeckung ist sehr wichtig, weil sie unsere bisherigen Informationen komplett verändert“, sagte der französische Historiker und Napoleon-Experte David Chanteranne der FAZ. Es war ein Skandal, den das Trio aufdeckte. Die Autoren selbst sind in ihrem Urteil über die Zeit zurückhaltend: Schließlich beschäftigten sich die Menschen mit Knochengeschäften, um ihr tägliches Leben zu verbessern. Vor allem beim Belgier Bernard Wilkin überwiegt die Freude am Lösen des Rätsels.

Wilkin sagte der Zeitung, er selbst könne nicht glauben, was sie herausgefunden hätten: „Eine Antwort auf eine offene Frage der letzten 200 Jahre.“ Dies war möglich, weil viele seiner Primärquellen zuvor anderen Forschern nicht zugänglich waren. Gemeindearchive beispielsweise sind in keiner digitalen Datenbank enthalten. Wer nicht wie er selbst im belgischen Staatsarchiv arbeitet, hätte praktisch keine Chance, die Berichte zu entdecken. Außerdem muss man mehrere Sprachen sprechen, um alle Hinweise zu sammeln, sagt Wilkin.

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