Rekordhöhe: Vulkanwolke von Tonga reichte 57 Kilometer hoch | Wissenschaft

Ein massiver Vulkanausbruch in Tonga Anfang dieses Jahres erzeugte die höchste Aschewolke, die jemals auf der Erde aufgezeichnet wurde. Bei 57 km durchdrang die Wolke sogar die dritte Schicht der Erdatmosphäre, die Mesosphäre. Jetzt haben Forscher der Universität Oxford diese Hypothese bestätigt.

Der unterseeische Vulkan Hunga-Tonga-Hunga-Ha’apai brach Mitte Januar aus und spuckte eine riesige Asche- und Gaswolke meilenweit in die Luft. Diese Forschungsarbeit, an der auch die Hochschule München beteiligt war, wurde in der Fachzeitschrift Science veröffentlicht.

Es gibt kein genaues Messverfahren

Der gewaltige Ausbruch löste Tsunamiwellen aus, die sogar die Küsten Japans, Alaskas und Südamerikas erfassten. Tage nach dem Ausbruch war wenig über den Inselstaat Polynesien bekannt, der 2.300 Kilometer nordöstlich von Neuseeland liegt. Das Königreich mit 107.000 Einwohnern war mit einer dicken Ascheschicht bedeckt, die auch das Trinkwasser verseuchte. Hunga-Tonga-Hunga-Ha’apai liegt unter dem Meeresspiegel, nur 40 Meilen nördlich von Tongas Hauptstadt Nuku’alofa.

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Bisher hatten Wissenschaftler jedoch keine Möglichkeit, die Höhe der Aschewolke genau zu messen, heißt es in der Erklärung. Möglich machen dies jetzt Bilder, die alle zehn Minuten von Wettersatelliten aufgenommen werden, die schnelle Änderungen der Wolkenbahn zusammen mit einem Phänomen namens Parallaxeneffekt aufzeichnen.

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Die Ergebnisse zeigten, dass die Höhe der Wolke auf ihrem höchsten Niveau 57 km erreichte. Das ist laut den Forschern deutlich höher als bei früheren Rekordhaltern. 1991 warf der Vulkan Pinatubo auf den Philippinen die höchste bekannte, per Satellit gemessene Eruptionsfahne. Es wird gesagt, dass seine Höhe 40 km erreicht hat. Die Wolke von El Chichón in Mexiko stieg 1982 etwa 31 km hoch.

Die Hunga-Tonga-Hunga-Ha’apai-Eruption ist der erste sichtbare Beweis für einen Vulkanausbruch, der Material aus der Stratosphäre in die Mesosphäre schleuderte. Sie beginnt etwa 50 km über der Erdoberfläche.

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Hauptautor Simon Proud von der University of Oxford sagte: „Das ist ein außergewöhnliches Ergebnis, weil wir noch nie zuvor eine so hohe Wolke gesehen haben.“ Außerdem ist es aufgrund der guten Satellitenabdeckung erst jetzt möglich, die Höhe einer Eruptionssäule mit der Parallaxenmethode zu berechnen. “Das wäre vor einem Jahrzehnt nicht möglich gewesen.”

„Andere wissenschaftliche Fragen, die wir wissen wollen, sind: Warum ist die Tonga-Wolke so hoch geworden?“, sagt Andrew Prata, einer der Autoren der Abhandlung. Was sind die Klimaauswirkungen dieser Eruption? Und woraus genau besteht diese Wolke?”

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