Studie zum Omikron-Ursprung: Entwicklung wurde übersehen | Freie Presse

Anfang November 2021 wurde erstmals der Corona-Typ B.1.1.529 in Südafrika nachgewiesen. Ein Forschungsteam der Charité weist jedoch nach, dass Omikron-Vorstufen schon viel früher in Afrika existierten.

Berlin.

Nach dem frühen Coronavirus wurden Alpha, Beta, Gamma und Delta als hoch übertragbare Typen eingestuft. Alle paar Monate tauchte ein neuer Typ auf, von denen einige bald dominant wurden. Ende 2021 erschien Omikron – und blieb. Laut einer von der Charité Berlin im Fachblatt Science veröffentlichten Studie existierten Omicron-Vorläufer auf dem afrikanischen Kontinent schon vor dem ersten Nachweis im November 2021.

Anders als in den gängigen Hypothesen über die Herkunft angenommen, hat sich dieser Typ über mehrere Monate in verschiedenen afrikanischen Ländern allmählich entwickelt. Diese Entwicklung wurde mangels Analyse einfach ignoriert. Ein Experte für virale Mutationen äußerte sich am Sonntag jedoch skeptisch zu den Ergebnissen der Studie.

B.1.1.529 verbreitete sich trotz Reisebeschränkungen schnell

Am 26. November stufte die Weltgesundheitsorganisation (WHO) den Coronavirus-Stamm B.1.1.529, der erstmals am 9. November 2021 in Südafrika identifiziert wurde, als „besorgniserregend“ ein. Trotz umfangreicher Reisebeschränkungen verbreitete sich omicron schnell auf der ganzen Welt und verursachte eine große Anzahl von Infektionen. Bis Ende Dezember 2021 hatte diese Variante bereits das dominante Deltavirus abgelöst. Bis heute dominieren Omicron-Subtypen weltweit die Infektionstrends – und untergraben bereits Chinas Zero-Covid-Strategie.

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Im Vergleich zum ursprünglichen Sars-CoV-2 aus Wuhan wies Omicron eine ungewöhnlich hohe Anzahl von etwa 30 Aminosäureveränderungen im Spike-Protein auf. Die große Anzahl genetischer Veränderungen ließ Experten vermuten, dass sich dieser Typ bei einer Person mit HIV oder anderen Formen von Immunschwäche entwickelt haben könnte. Eine andere Hypothese postuliert, dass Omikrons sich in Tieren entwickelt haben und dann zum Menschen zurückgekehrt sind.

Über 13.000 Proben aus 22 afrikanischen Ländern

Die Idee hinter der Immunschwäche-Hypothese: Bei Menschen mit geschwächtem Immunsystem könnte sich Sars-CoV-2 über Monate replizieren und mutieren, ohne jemals vom Immunsystem abgeschaltet zu werden. Experten erklärten, dass viele HIV-Patienten in Afrika nicht ausreichend behandelt würden, weshalb ihr Immunsystem erheblich geschwächt sei. Karl Lauterbach, der damalige Gesundheitsexperte der SPD, sagte: „Viele Mutationen weisen auf Fortschritte bei HIV-Patienten hin.“

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Für die Studie „Science“ untersuchten Charité-Wissenschaftler um Jan-Félix Drexler gemeinsam mit afrikanischen Kooperationspartnern Coronavirus-Proben, die vor und nach der Omicron-Entdeckung in Südafrika gesammelt wurden. Mehr als 13.000 Proben aus 22 afrikanischen Ländern wurden speziellen PCR-Tests unterzogen. Das Forscherteam fand bei 25 Personen aus sechs Ländern, die sich zuvor im August und September 2021, Monate vor der ersten Diagnose in Südafrika, mit Covid-19 infiziert hatten, Viren mit mikrometerspezifischen Mutationen.

Außerdem wurde das virale Genom in etwa 670 Proben entschlüsselt. Es wurden mehrere Viren gefunden, die Ähnlichkeiten zu omicron aufwiesen, aber nicht identisch waren. „Unsere Daten zeigen, dass Omicrons verschiedene Vorfahren hatten, die sich gleichzeitig und über viele Monate hinweg in Afrika vermischten und zirkulierten“, erklärt Drexler. „Dies weist auf eine allmähliche Evolution der BA.1-Omicron-Variante hin, in deren Verlauf sich das Virus immer besser an die bestehende menschliche Immunität angepasst hat.“

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Zweifel

Ein ausgewiesener Virusmutationsexperte, Richard Nehr, steht dieser Theorie skeptisch gegenüber. «Ich bin nicht überzeugt», schrieb der Leiter der Forschungsgruppe Evolution von Viren und Bakterien am Biozentrum der Universität Basel am Sonntag auf Twitter. Einige der von den Forschern präsentierten Daten stützen ihre These über die allmähliche Evolution des Omikrons nicht.

Die Forscher unter der Leitung von Drexler schlossen aus den Daten auch, dass Omikrons zunächst den Infektionsprozess in Südafrika dominierten und sich dann innerhalb von Wochen von Süden nach Norden über den afrikanischen Kontinent ausbreiteten.

Drexler schlussfolgert: „Das plötzliche Auftreten von Omicron ist also nicht auf eine Übertragung aus dem Tierreich oder das Wachstum in einem immunsupprimierten Individuum zurückzuführen, obwohl dies eine Rolle bei der Entwicklung des Virus gespielt haben könnte.“ „Dass wir von Omikron überrascht wurden, liegt am diagnostischen blinden Fleck in weiten Teilen Afrikas, wo wohl erst ein Bruchteil der Sars-CoV-2-Infektionen erfasst wurden.“ (dpa)

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