Warum grassieren derzeit schwere Atemwegsinfekte bei Kindern?

Das Zusammenspiel von Viren und Bevölkerungsimmunität führt dazu, dass einerseits jedes Jahr Erkältungswellen auftreten, andererseits aber meist durch die Wellen des Vorjahres begrenzt werden. Je nach Virus seien zwei unterschiedliche Effekte ausschlaggebend, erklärt Silk Buda, Leiter des Influenza-Teams am Robert-Koch-Institut (RKI). Bei Influenza spielt die Herabsetzung der Immunität der gesamten Bevölkerung eine entscheidende Rolle. Neben dem nachlassenden individuellen Immunschutz im Laufe der Zeit wirkt sich auch die genetische Drift des Virus auf die Intensität der Welle aus. “Wenn sich das Virus stark verändert hat, könnte dies zu früheren Grippeausbrüchen führen.” Es ist also eher Mitte bis Ende Dezember als nach Jahresbeginn.

Stecken Erwachsene häufiger kleine Kinder an?

Es unterscheidet sich von Rhinoviren und RSV. “So infiziert sich zuerst die anfällige Gruppe von Kindern ohne Immunsystem”, sagt Buddha. Und diese Infektionen sind das, was Sie als RSV-Welle wahrnehmen, auch wenn andere Teile der Bevölkerung infiziert werden. Denn einmal mit dem Virus infiziert, bleiben weitere Infektionen dank Immunschutz nahezu folgenlos. „Es ist verständlich, einen Ausbruch in höheren Altersgruppen zu sehen, da RSV mit einer sehr milden Krankheit in Verbindung gebracht wird.“ Aus diesem Grund besteht die RSV-Welle hauptsächlich aus Kindern, die aus der vorherigen Welle geboren wurden.

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Dieser Unterschied zwischen Wellen, die durch eine bevölkerungsweit nachlassende Immunität entstehen, und Wellen, die hauptsächlich durch Primärinfektionen bei jungen, nicht infizierten Kindern entstehen, gilt auch für die aktuelle Krankheitswelle. Denn während für 2021 mit einer RSV-Welle gerechnet wurde, ist die aktuelle Situation nicht so eindeutig. Basierend auf den zuletzt gemeldeten Daten scheint diese Infektion mehr Krankenhauseinweisungen zu verursachen, als die Zahl der gemeldeten Infektionen vermuten lässt. Die Tatsache, dass die Immunität bei Erwachsenen herabgesetzt ist, kann hier eine wichtige Rolle spielen. Die Folge: Sie infizieren sich überdurchschnittlich oft und geben das Virus deshalb oft an sehr junge Kinder weiter, die dann schwer erkranken. „Eine Erklärung könnte natürlich sein, dass die Dynamik der Welle so hoch und so schnell ist, dass sie jüngere Kinder erreicht, die sich dieses Jahr normalerweise nicht anstecken“, sagt Long.

„Die Verbindung zwischen dem, was wir im Überwachungssystem sehen, und dem, was tatsächlich passiert, ist nicht so einfach.“Brit Long, Epidemiologe

Eine andere Möglichkeit ist, dass übersehene Infektionen bei Müttern von Säuglingen, die jetzt infiziert sind, zu schwereren Krankheiten beitragen. Sie geben ihren Kindern eine Reihe von Antikörpern gegen kürzliche Infektionen, damit die Kinder einen gewissen Schutz haben. Durch erfolglose Infektionen der Atemwege kann dieser Nestschutz verloren gehen. Johannes Hübner sieht diese Annahme jedoch kritisch. „Natürlich ist das eine wilde Hypothese, muss man sagen. “Niemand weiß genau, wie man das Nest vor Atemwegsviren schützt.” Die Rolle dieses Effekts ist unklar, aber zumindest plausibel. Das ist einer der Gründe, warum wir Schwangere gegen die Grippe impfen wollen: damit sie Grippe-Antikörper an ihre Kinder weitergeben können.

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Es ist jedoch keineswegs klar, ob RSV derzeit mehr Krankenhauseinweisungen verursacht als die Zahl der Fälle, die es erklärt. Vor allem ist es nicht einfach, aus Überwachungsdaten Rückschlüsse auf saisonale Infektionen zu ziehen, wie dies während der Coronavirus-Pandemie der Fall war. Davor warnt auch Brit Long. „Man muss noch einmal deutlich machen, dass Sars-CoV-2 eine Besonderheit ist, was die Infektions- und epidemiologische Datenlage betrifft.“ Er weist darauf hin, dass bis zu 80 % der mit Sars-CoV-2 Infizierten getestet und identifiziert wurden. Bei anderen Atemwegsinfektionen war dies nie der Fall. „Deshalb ist es nicht so einfach, eine Verbindung herzustellen zwischen dem, was wir im Überwachungssystem sehen, und dem, was tatsächlich passiert“, sagt Long. „In den Daten, die uns vorliegen, scheint es in den Wellen nach 2020 keinen signifikanten Anstieg der Krankenhauseinweisungen pro Fall zu geben.“

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Rätsel um die kommende Grippewelle

Inzwischen gibt es erste Anzeichen dafür, dass die RSV-Welle ihren Höhepunkt erreicht haben könnte. In Daten des Nationalen Referenzzentrums für Influenzaviren des RKI steigen Meldezahlen und positive Raten von RSV nicht mehr. Und damit wird die Zahl schwerkranker Kinder bald wieder zurückgehen. Ob dies in absehbarer Zeit Entlastung für die Kliniken bringen wird, ist allerdings unklar. Da die kalte Jahreszeit gerade erst begonnen hat – und seit Monaten fragen sich Experten, wie die tödlichsten saisonalen Viren nach dem Ausbruch der Pandemie ein Comeback feiern.

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